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DOSSIER : Développement durable

Qu'est-ce qui a bouleversé les coraux ?


le 06 juillet 2012 à 11h09 , mis à jour le 06 juillet 2012 à 12h10.
Temps de lecture
3min
Les coraux

Les coraux / Crédits : Ablestock.com/Getty Images

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EnvironnementEl Nino faisait des siennes il y a plusieurs siècles. Ce courant marin chaud a provoqué un bouleversement climatique qui a détruit des récifs coralliens dans l'est du Pacifique pendant 2.500 ans. C'est le constat d'une étude publiée vendredi qui révèle aussi que ce phénomène pourrait se reproduire et provoquer un nouvel effondrement des coraux.

Un bouleversement climatique, dû à des variations extrêmes du courant marin chaud El Nino, a provoqué une destruction des récifs coralliens dans l'est du Pacifique pendant 2.500 ans, selon une étude publiée jeudi aux Etats-Unis. La destruction des récifs coralliens le long de la côte Pacifique du Panama a commencé il y a 4.000 ans et coïncidé avec une période de fortes fluctuations du courant El Niño et de l'oscillation australe, un cycle de variations de la pression atmosphérique dans le Pacifique.

Comment ont-ils fait ? Des chercheurs ont enfoui des sondes d'aluminium sous les récifs coralliens. Et l'analyse des échantillons a permis de reconstituer l'histoire de ces récifs coralliens durant les 6.000 dernières années. "Nous avons été choqués de découvrir un trou de 2.500 ans dans la croissance de ces récifs", explique une chercheuse. "Ce trou représente un effondrement de ces écosystèmes coralliens sur 40% de leur histoire", ajoute-t-elle. Les deux scientifiques ont également examiné d'autres études faites sur les récifs coralliens à travers le Pacifique et découvert ce même "trou" dans la croissance, aussi loin qu'en Australie et au Japon.

"Ils ont dû subir un bouleversement climatique majeur"

Les auteurs de l'étude lient cet effondrement aux fortes fluctuations du courant El Nino et de l'oscillation australe, regroupés sous le sigle "Enso" (El Nino/Southern Oscillation) responsable des conditions météorologiques cycliques pluriannuelles. L'extinction de la vie dans ces coraux correspond en effet à une longue période de très fortes variations de l'Enso, soulignent-ils. "Les récifs coralliens sont des écosystèmes résistants et pour s'être littéralement effondrés durant une aussi longue période et à une aussi vaste  échelle géographique, ils ont dû subir un bouleversement climatique majeur, qui a dû être une version démultipliée des fluctuations normales de l'Enso", conclut un autre chercheur.

Les auteurs de cette étude mettent d'ailleurs en garde contre le risque d'un phénomène similaire avec le réchauffement climatique en cours, largement provoqué, selon les scientifiques, par l'activité humaine qui produit des émissions de gaz à effet de serre, en particulier du dioxyde de carbone (CO2). Ils notent que les coraux au large du Panama dans le Pacifique sont en passe de subir un autre effondrement. "Alors que nous continuons à émettre des gaz à effet de serre dans l'atmosphère, le système climatique est sur le point de connaître de nouveau un bouleversement avec des conséquences désastreuses pour les écosystèmes coralliens si aucune mesure n'est prise pour contenir le changement climatique", craint un chercheur.

Selon lui, le fait que les récifs coralliens aient fait preuve par le passé d'une grande résistance laisse espérer qu'ils auront un potentiel de récupération suffisant leur permettant de survivre si on parvient à atténuer ou inverser le réchauffement climatique. Cette étude est parue dans la revue américaine Science datée du 6 juillet.

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